EL DIENTE DE VERA

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Cueva de Prado Vargas, en Burgos. / (EIPV)

El molar inferior de neandertal y la cueva donde se ha encontrado en Prado Vargas (Burgos) abre un nuevo foco de investigación para saber por qué desapareció la especie

En Atapuerca, el hallazgo de un temporal reafirma que hace 450.000 años nuestros antepasados ya utilizaban el lenguaje

En el Paleolítico medio, una niña neandertal de ocho años, -bautizada hoy como Vera-, se calentaba junto a una pequeña hoguera, dentro de una cueva, cuando de repente se le cayó un diente de leche. Concretamente un molar inferior. 46.000 años después, este minúsculo diente ha salido a la luz en la cueva de Prado Vargas (Burgos), -situado en el monumento natural de Ojo Guareña, complejo de cuevas a unos 100km de los yacimientos de Atapuerca-. Podría ser la primera pista para entender porqué desaparecieron los neandertales.

Una instantánea de hace 46.000 años

“En Prado Vargas tenemos una instantánea de hace miles de años, no era un alto para cazadores, era una cueva habitada durante generaciones. Tienes un hogar, alrededor del cuál encuentras restos de huesos de bisonte, corzo, ciervo, caballo, tejón, entre otros animales. También muchas herramientas de piedra (sílex y cuarcita) que utilizaban para consumirlos, y por supuesto, el diente de leche”, describe Marta Navazo, profesora de Prehistoria en la Universidad de Burgos y codirectora de la excavación.

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Excavación en la entrada de la cueva de Prado Vargas, en Burgos. / (EIPV)

Cómo se extinguieron los últimos neandertales es todo un misterio. “Después de vivir decenas de miles de años en Europa, aguantando rigores climáticos desaparecen, parece que hay un momento en el que tienen una crisis fuerte, y en Prado Vargas hay registros de lo que pasó antes, durante y después”, apunta esperanzada Navazo. El diente de Vera, -llamada así en honor a la nieta del propietario del terreno donde se encuentra la cueva-, del tamaño de una chincheta, junto con los demás restos encontrados en la cueva, podrían ayudarnos a descifrar el enigma de esta especie que nos precedió.

Los neandertales eran homínidos robustos, de extremidades cortas, cadera y tórax anchos, y con un cráneo caracterizado por un doble arco superciliar, y ausencia de mentón. Vivieron en Europa hace 100.000 años. Los últimos de sus especie se encontraron en Gibraltar, y marcan su extinción en el continente hace 30.000 años aproximadamente. Fueron los últimos de la meseta norte.

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Diente de una neandertal de 8 años encontrado en la Cueva de Prado Vargas (Burgos). / (EIPV)

“Encontrar restos humanos de neandertales es complicado, no se ha localizado ningún enterramiento en la Península Ibérica”, señala Navazo. Incluso en Atapuerca, el “yacimiento de yacimientos”, con registros de todas las especies de Homo que han vivido en el viejo continente, tan solo se han encontrado, un fragmento de cráneo en Cueva Fantasma, y una falange en la Galería de las Estatuas, en el entorno de Cueva Mayor, cerca de la Sima de los Huesos. Por eso, el hallazgo del diente de Vera durante esta última campaña es tan excepcional.

“Llevo casi 40 años excavando en el yacimiento de L’Abric Romaní en Capellades (Barcelona), y no he encontrado ni un solo diente, es cuestión de azar y casualidad”, repone Eudald Carbonell, codirector del Proyecto Atapuerca. “Prado Vargas puede ser un buen yacimiento para conocer la vida de los neandertales”, sugiere. El equipo de ocho arqueólogos, dirigido por Navazo y Rodrigo Alonso, lleva tan solo 3 años excavando y el futuro es prometedor. Para José María Bermúdez de Castro, también codirector en Atapuerca, “este diente es de los pocos restos humanos que van a salir este año en Europa”.

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Entrada a la cueva de Prado Vargas, en Burgos. / (EIPV)

Para que se entienda la magnitud del hallazgo, el molar apareció en el nivel 4 de la excavación, compuesto por unos 25 centímetros de profundidad y lo que queda por excavar, -según sondeos- son 100 metros cuadrados de superficie y 9 metros de profundidad. “Yo me jubilo aquí y no creo que acabe la cueva”, dice con franqueza Marta Navazo, investigadora durante 24 años en Atapuerca. “En esos 9 metros de depósito arqueológico vamos a encontrar a los abuelos, bisabuelos y tatarabuelos de Vera. Vamos a poder saber cuántos vivían, cómo vivían, cómo gestionaban el espacio, donde tallaban las herramientas, donde dormían, dónde comían. Sabemos que había niños así que tendría que ser un lugar de habitación continuada”, asegura. “Te abre el apetito a seguir excavando”, remacha.

Escuchar en banda ancha hace 450.000 años

Mientras tanto, en Atapuerca, Patrimonio de la Humanidad, cuna del Homo antecessor o “el chico de la Gran Dolina”, (yacimiento donde se encontró, la nueva especie única, de 800.000 años de antigüedad, descubrimiento galardonado con el Premio Príncipe de Asturias 1997), o el lugar donde apareció Miguelón, el mejor cráneo conservado de la Prehistoria (Homo heidelbergensis), este año la sorpresa la han dado unos huesecillos craneales minúsculos de preneandertal, encontrados en la Sima de los Huesos: un temporal y dos parietales.

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Hueso temporal encontrado en Atapuerca esta campaña. SUSANA SANTAMARÍA-FUNDACIÓN ATAPUERCA

“Ya habíamos encontrado más restos en campañas anteriores, pero este hallazgo refuerza nuestra tesis de que los homínidos de 450.000 años escuchaban en banda ancha, como nosotros”, resume Eudald Carbonell. A partir de tomografías de la región del hueso temporal ha sido posible reconstruir digitalmente las cavidades del oído externo y medio en cinco ejemplares de la Sima de los Huesos. Una vez montados e incardinados los huesecillos del oído fueron sometieron, por los ingenieros, a pruebas de audición, y obtuvieron unos resultados muy parecidos a los de los sapiens.

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Juan Luis Arsuaga, codirector de Atapuerca, sostiene el temporal de preneandertal, junto a Javier Ortega, Consejero de Cultura y Turismo de la Junta de Castilla y León. /SUSANA SANTAMARÍA-FUNDACIÓN ATAPUERCA

 

“Descubrimos que los homínidos de 500.000 años tenían la capacidad de escuchar y hablar, que tenían lenguaje, no tiene nada que ver cómo oyen o se comunican los primates. Al oír en banda ancha significa que estás preparado para capturar lenguaje, así que parece obvio que si puedes recibir, es que también puedes emitir. Es la primera prueba directa que se ha hecho sobre el uso del lenguaje en la evolución humana”, destaca Carbonell.

Este año se cumplen dos décadas de la Fundación Atapuerca, y más de cuatro décadas de excavaciones en la zona. “¿Qué hemos aprendido de Atapuerca?, -se pregunta Carbonell- Probablemente que la Sima de los Huesos es la primera acumulación intencional de cadáveres hace 450.000 años, lo que podría ser los inicios de ritos funerarios en la Prehistoria. Ahora sabemos que nosotros, el Homo sapiens es un híbrido, con un porcentaje fundamental de nuestros orígenes africanos de hace 300.000 años”.

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Eudald Carbonell, codirector del Proyecto Atapuerca. DIEGO SÁNCHEZ

Todavía son muchos los retos que quedan por delante. A través de peritajes, hechos con sondeos y radares, se ha determinado que será muy difícil encontrar restos más antiguos de 1,5 millones de años. “Pronto excavaremos los registros del Paleolítico y volveremos al nivel TD6 de la Gran Dolina, -donde se encontró al antecessor-, así que en los próximos 4 años, justo cuando nos jubilemos los directores, Arsuaga, Bermúdez de Castro y yo mismo, encontraremos cientos de restos de homínidos de cerca de un millón de años”, pronostica satisfecho el arqueólogo.

 

 

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